Du kan bla til neste sideBla med piltastene

Varsler hevder Facebook bare stenger falske profiler når PR-hensyn tilsier det:

Falske profiler får flyte fritt

NÆRE: Indias statsminister Narendra Modi klemmer Facebook-sjef Mark Zuckerberg under et møte i 2015. En intern varsler advarte om omfattende påvirkningskampanjer i lokalvalget i februar. FOTO: JEFF CHIU, AP/NTB SCANPIX

UTBREDT: Nye avsløringer viser hvordan Facebook brukes til valgkamppåvirkning, også av amerikanske selskaper.

Sophie Zhang, en tidligere datatekniker som fikk sparken fra jobben hos Facebook i august, skildrer i et internt notat gjengitt av nettstedet Buzzfeed en nærmest desperat kamp for å avdekke og stanse politiske påvirkningskampanjer på sosiale medier.

«Jeg har personlig uten overoppsyn tatt beslutninger som påvirker nasjoners presidenter», skriver hun i det lekkede notatet, som også blir omtalt av avisa The New York Times tirsdag.

Zhang forteller hvordan hun forsøkte å varsle oppover i systemet når hun kom over kontoer og innhold som hun mistenkte for å være ledd i politiske påvirkningskampanjer i en rekke ulike land, ofte til liten nytte. Hun hevder at Facebook ikke tok problemet på alvor dersom det rammet land utenfor USA eller Vest-Europa, fordi selskapet hadde begrenset kapasitet og prioriterte det som kunne skaffe dem negativ omtale i store amerikanske aviser, heller enn å tenke på politiske implikasjoner eller menneskelige konsekvenser.

«Jeg vet at jeg har blod på hendene», skriver Zhang.

Alle gjør det

Mye har de siste fire årene blitt skrevet om Internett Research Agency, den russiske «trollfabrikken» utenfor St. Petersburg, som angivelig skal ha forsøkt å påvirke det amerikanske presidentvalget i 2016. Nylig advarte både Facebook og Twitter om at det samme selskapet også prøver å påvirke årets amerikanske presidentvalg.

En rapport fra Stanford Internett Observatory (SIO), som ble publisert tidligere denne måneden, dokumenterer at Facebook faktisk fjerner koordinert politisk påvirkning som bryter med deres retningslinjer. Ifølge rapporten har Facebook de siste 13 månedene fjernet kontoer tilknyttet markedsføringsfirmaer i både Egypt, De forente arabiske emirater og Bahrain, som fremmet landenes politiske interesser og fortellinger, eller forsøkte å diskreditere deres argeste rivaler, Tyrkia, Iran og Qatar.

Zhang mener imidlertid at Facebook ikke gjør nok.

SIO har også dokumentert eksistensen av regelrette «trollfabrikker» på amerikansk jord, det vil si profesjonelle kommunikasjonsselskaper som har drevet nettverk av falske kontorer på Facebook, blant annet på oppdrag fra opposisjonen i Venezuela og interimsmyndighetene i Bolivia. I begge tilfeller dreier det seg om USAs allierte i to land som i dyp politisk krise.

«Jeg har personlig uten overoppsyn tatt beslutninger som påvirker nasjoners presidenter»

SOPHIE ZHANG, FACEBOOK-VARSLER

Mistet nattesøvnen

Facebook har egne ansatte som skal monitorere innholdet på plattformen, og som skal gjenkjenne såkalt «koordinert inautentisk oppførsel», som er organisasjonens begrep for bruk av en rekke falske kontoer til å spre eller hausse opp et budskap. Dette var også jobben til Sophie Zhang, som ifølge notatet omtalt av Buzzfeed blant annet kom over en koordinert kampanje for å styrke populariteten til Honduras president Juan Orlando Hernandez, som er en nær alliert av USA, til tross for at amerikanske etterforskere har knyttet ham til et nettverk for narkotikasmugling.

Etter at Zhang varslet, tok det ni måneder før Facebook tok grep, og de mistenkelige profilene dukket da opp igjen etter to uker. Hun oppdaget også at myndighetene i Aserbajdsjan brukte falske kontoer til å trakassere opposisjonen i landet, samt påvirkningskampanjer til fordel for den ukrainske politikeren Julia Tomotsjenko og en rekke andre som var involvert i det ukrainske presidentvalget.

Zhang hevder også at hun avdekket massive påvirkningskampanjer knyttet til valgene både i Brasil og USA i løpet av året 2018.

«Det var så mange regelbrudd verden over at det ble opp til min personlige vurdering hvilke saker vi måtte undersøke», varslet Zhang ifølge Buzzfeed.

Hun beskriver videre hvordan hun mistet nattesøvnen fordi hun ble liggende og bekymre seg, men at Facebook ikke hadde ressurser til å følge opp sakene, selv når hun varslet internt.

«Facebook fremmer et bilde av seg selv som sterke og kompetente til omverdenen», skriver Zhang, men hevder virkeligheten er at «mange av handlingene våre er slurvete og tilfeldige».

Blir mer sofistikerte

Den siste dagen i august i år stengte Facebook et nettverk bestående av 44 Facebook-kontoer og 36 instagram-kontoer som var involvert i «koordinert inautentisk oppførsel».

Disse var drevet av selskapet CLS Strategies, som i etterkant av militærkuppet i Bolivia høsten 2019 hadde blitt hyret av interimsregjeringen for å hjelpe dem med «strategisk kommunikasjonsrådgivning i spørsmål som Bolivias frie og rettferdige valg i 2020 og styrking av demokrati og menneskerettigheter», ifølge dokumenter gjennomgått i rapporten fra SIO.

I praksis betød dette å spre innhold som diskrediterte den avsatte presidenten, Evo Morales, eller til støtte for interimspresidenten Jeanine Anez.

Det var også egne påvirkningskampanjer til fordel for opposisjonen i Venezuela. Det er fortsatt omdiskutert hvor effektive slike såkalte kampanjer egentlig er, men rapporten etterlater liten tvil om at det er en trend som bare vil øke i omfang i tida som kommer.

«Etterspørselen etter strategiske kommunikasjonsfirmaer som kan kjøpe politiske påvirkningskampanjer er høy, og signaliserer en ny trend i den digitale politiske sfæren», skriver forfatterne av rapporten.

«Plattformene må tilpasse seg dette skiftende landskapet og være forberedt på å større og mer sofistikerte operasjoner i framtida».

Gjør «alt de kan»

Zhang har selv ikke ønsket at dokumentet skulle bli offentlig, av frykt for at det ville distrahere Facebook fra forsøket på å hindre påvirkning i presidentvalgkampen denne høsten. Det har Buzzfeed ikke tatt hensyn til, fordi de mener saken er av nasjonal interesse.

De skriver også at Zhang skal ha takket nei til over en halv million kroner for ikke la seg forplikte av en avtale med Facebook som forplikter henne til å ikke avsløre det hun nå har varslet om. En talsperson for selskapet skriver til Buzzfeed at de jobber på spreng for å løse problemene med falske profiler, og at de allerede har fjernet over hundre nettverk som driver med slike påvirkningskampanjer.

«Vi har bygget spesialiserte team, som jobber med ledende eksperter for å stoppe ondsinnede aktører fra å misbruke systemene våre», skriver talspersonen for selskapet til Buzzfeed.

«Vi undersøker hvert tilfelle nøye, inkludert de som Ms. Zhang nevner, før vi som selskap tar grep og går ut og kommer med offentlige anklager».

Git: master, Env: production, Sanity: production